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Aug. 31, 2012

Descubierto un nuevo sistema con dos soles y dos planetas… o más

by Victoria Toro

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Acaban de descubrir el primer sistema planetario que gira alrededor de no una, sino dos estrellas. Es decir, lo que los astrofísicos llaman una estrella binaria. Está a 4.900 años luz de la Tierra, en la constelación del Cisne, y los científicos que han hecho el estudio creen que podría contener algún cuerpo susceptible de albergar vida.
 
Kepler es el nombre del telescopio espacial que la NASA lanzó en marzo de 2009 con la misión de descubrir planetas extrasolares, los conocidos como exoplanetas. Hasta ahora, el telescopio había cumplido bien con su misión pero según el último artículo publicado a partir de sus datos, se ha superado. Sus registros de tránsitos han permitido a un grupo de investigadores descubrir el primer sistema compuesto por, al menos, dos planetas que orbitan alrededor de dos soles que, a su vez, orbitan uno alrededor del otro. Un lío de tránsitos y órbitas que seguramente originará un caos de días y estaciones en esos planetas con dos soles.
 
Debido a la distancia a la que se encuentran, el telescopio Kepler no puede observar esos objetos directamente, así que lo que se hace es medir los tránsitos. Es decir, el telescopio mide la luz que le llega de una determinada estrella y registra cualquier variación en esa luz. Si algún objeto pasa entre esa estrella y el telescopio, la cantidad de luz desciende.
 

Roberto Sanchís-Ojeda fue el descubridor del primer sistema planetario similar al terrestre. Escucha la entrevista que le hicimos en SciFri hace unas semanas (la semana que viene tendrás un diálogo sobre este tema, con Roberto, en el podcast de SciFri en Español) 

Un caótico baile de sombras
"En el caso de una estrella con un planeta -explica Roberto Sanchís-Ojeda, investigador del Instituto Tecnológico de Massachussetts (MIT) y uno de los autores del artículo- si éste gira entorno a la estrella en una órbita de quince días, cada quince días veríamos que durante un par de horas o tres, la cantidad de luz baja, y siempre sería lo mismo".
Lo que ocurrió cuando los investigadores comenzaron a estudiar los tránsitos que veían ante esta estrella es que se encontraron con un aparente caos. "Una especie de baile en el que todos están bloqueando a todos", define Sanchís-Ojeda.
 
El único modelo que explica ese aparente caos es el de dos estrellas girando una alrededor de la otra y una serie de planetas girando entorno a ellas. Los científicos han identificado dos planetas en el artículo que publican esta semana en la revista Science. Pero puede haber más sorpresas.
 
Un sol radiante y activo
La estrella principal de este sistema, la que emite más luz, es parecida a nuestro Sol. "Es de un tamaño muy parecido y algo menos de masa -asegura Sanchís-Ojeda-". Pero lo que llama la atención de él es su enorme actividad. La estrella principal tiene muchas más manchas y mucho mayores que las de nuestro sol. Y esto es así debido a que debe tratarse de una estrella algo más joven que la nuestra y, sobre todo, según explica Sanchís-Ojea, a que "al tener una estrella secundaria, ésta afecta mucho a su actividad".
La segunda estrella es un tercio de nuestro sol y emite un 1% de la luz de la principal. Ambas estrellas giran una alrededor de la otra con un periodo de 7,5 días.
 
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Un planeta demasiado caliente y otro, gaseoso
Los planetas identificados en el artículo son dos. El interior, el que está más cerca de las estrellas, tiene una órbita entorno a éstas que dura 50 días y tiene unas tres veces el tamaño de la Tierra. El segundo, cuya órbita está más alejada de los soles, tarda 303 días en dar una vuelta completa alrededor de estos y su tamaño es algo mayor, de 4,6 veces el de la Tierra.
 
¿Más planetas?
Una interesante hipótesis es que además de estos dos planetas detectados haya otros más en este sistema. "Es muy posible", asegura Roberto Sanchís-Ojeda. "De hecho -continúa el investigador,- el artículo dice que hay un momento en el que no se puede explicar el descenso de luz en la estrella principal". Ese descenso de luz podría ser un tránsito de otro objeto, aunque como los investigadores no están seguros no lo han incluído. Para identificar un planeta o una estrella, los investigadores necesitan registrar tres tránsitos. Y en el caso de ese descenso inexplicado, al menos por el momento, no se han medido esos tres tránsitos. "Pero puede ser -añade Sanchís-Ojeda- que se trate de un planeta con la órbita mucho mayor que solo pase ante la estrella cada dos o tres años". Si fuera así, los datos recogidos que solo abarcan tres años no habrían podido registrar un segundo y un tercer "paseo" del planeta ante su estrella principal.
 
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Mundo aptos para la vida
Una de las consecuencias que se extraen de este trabajo es que dentro de ese sistema podría haber algún objeto apto para albergar vida. Aunque no en los dos planetas identificados. El interior está demasiado cercano a las estrellas por lo que su temperatura será excesivamente alta para tener agua líquida. Y en cuanto al exterior, su temperatura será parecida a la de la Tierra ya que recibe un 90% de la luz que recibimos nosotros. Aunque su tamaño hace suponer que su atmósfera será excesivamente gaseosa, lo que también impediría la existencia de la vida como la conocemos en la Tierra. Pero, como explica Roberto  "si este planeta tuviera lunas, podrían ser como nuestra luna, una roca. Y si esta roca fuera lo suficientemente grande podría atrapar y conservar una atmósfera que pudiera preservar la vida que hubiera en su interior".
Una vida que estaría marcada, sin duda, por la originalidad de su mundo. Un mundo con dos soles que provocarán días sorprendentes y, sobre todo, una gran complejidad en la sucesión de estaciones.
 
 
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About Victoria Toro

Viajera, bloguera, escritora, lectora, madre… La curiosidad la llevó hace más de veinte años a dedicarse al periodismo científico y la divulgación. Desde entonces: artículos, reportajes, radio, tv, exposiciones, libros… desde España y ahora desde EEUU.

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