Archive
2013
January
February
2012
January
February
March
April
May
June
July
August
September
October
November
December
2011
January
February
March
April
May
June
July
August
September
October
November
December
2010
February
March
April
May
June
July
August
September
October
November
December
Aug. 09, 2012

Una historia familiar que se complica

by Luis Quevedo

Click to enlarge images
 
"Todas las familias felices son iguales; cada familia infeliz, lo es a su manera."
León Tolstoi, Anna Karenina
 
Hasta hace poco, si le hacemos caso al célebre escritor, la familia humana, nuestra familia, era muy 'suya' y, claro, de lo más infeliz. ¿Suena raro? Me explicaré.
 
En la historia de la evolución de nuestra especie, desde la árida sabana africana y el andar titubeante y simiesco de Lucy - la más famosa de los Australopithecus afarensis que empezaron a sentar las bases de lo que sería nuestra especie hace cuatro millones de años- hasta tú, yo y todas las personas que existen o han existido a lo largo de los últimos 20.000 años y que han pertenecido a la especie Homo sapiens, siempre han -hemos- sido diferentes de la mayoría de las otras especies en el planeta: hemos estado muy solos.
 
 
Eso es lo que se pensaba en la primera mitad del siglo XX, cuando la historia de la evolución de nuestro linaje era, tal vez, demasiado 'lineal'. Una evolución progresiva, especie tras especie, peldaño tras peldaño, cada vez más cerca de la excelencia que representamos nosotros. En contrapartida, si uno se fija en el mundo animal, las cosas son mucho menos limpias, lineales y ordenadas. Multitud de especies, sino 'hermanas' al menos 'primas' conviven en el mundo. Puede que no ocupen el mismo nicho ecológico o lugar geográfico pero su coexistencia es normal.
 
 
No así con el género Homo, que parecía marcadamente diferente.
 
Las cosas cambiaron mucho en la segunda mitad del siglo pasado. En especial, a partir de la entrada en escena de los Leakey, probablemente la dinastía científica más célebre de la historia.
 
{"input":{"width":490,"photo":"leakey15","row":"4321","table":"DOCUMENT"}}
 
*Merece la pena echarle una ojeada a la breve biografía que wikipedia nos ofrece del fundador de tan destacada saga familiar, Louis Leakey.
 
Uno de los momentos más importantes para el estudio de la evolución humana -que no es sino el estudio de la Historia llevado hasta sus últimos extremos- fue el hallazgo de los restos de la primera especie de nuestro género, el Homo habilis  en los años 60. Hasta entonces, se pensaba que los orígenes de nuestro linaje se podían repasar hasta los Homo erectus que abundaron en Asia y Europa hace 1,8 millones de años y cuya anatomía se parecía mucho a la nuestra.
 
{"input":{"width":490,"photo":"leakey3","row":"4321","table":"DOCUMENT"}}
 
Habilis era completamente diferente. Aunque con un cerebro marcadamente mayor al de un chimpancé -y al de Lucy-, los 'hábiles' recuerdan más a un mono que a un humano -según con qué decida uno compararlo, claro. La clave que permitió humanizarlos podemos encontrarla en su nombre, 'hábil'. Junto a los restos de ese primer fósil se hallaron multitud de herramientas de piedra usadas para carroñear y procesar vegetales.
 
La historia pues se escribió linealmente: primero el antepasado común a chimpancés y humanos, luego Lucy, luego habilis, luego erectus y, algunos pasos más tarde, nosotros, sapiens.
 
Pero las últimas décadas han traído consigo un creciente y renovado interés e implicación de jóvenes investigadores en la evolución humana. Con ellas y ellos, han llegado multitud de nuevos fósiles -en lugares impensables antes- y nuevas técnicas, nuevas ideas, nuevas conclusiones…
 
{"input":{"width":490,"photo":"leakey2","row":"4321","table":"DOCUMENT"}}
 
En este punto conectamos con la actualidad porque un nuevo fósil de la factoría Leakey ha aparecido esta semana en la revista Nature y, siguiendo la tradición de Louis, parece que está destinado a cambiar profundamente lo que sabíamos sobre nuestra propia historia.
 
Desde el desierto de Koobi Fora, cerca del lago Turkana, en Kenya, los Leakey han desenterrado tres nuevos fósiles. Uno de ellos, el de un individuo juvenil, se compone de una cara plana con mandíbula y se lo conoce como KNM-ER 62000. Lo más importante de este fósil es que se parece mucho a un enigmático cráneo hallado hace cuarenta años, el 1470. Éste se encuentra en el centro de una discusión científica desde entonces porque algunos científicos pensaban que no se trataba de una forma más de Homo habilis sino de otra especie de Homo distinta y contemporánea.
 
De ser así, la idea del linaje único se rompería.
 
Pues bien, se ha roto.
 
{"input":{"width":490,"photo":"leakey1","row":"4321","table":"DOCUMENT"}}
 
Todo indica que el nuevo fósil y el enigmático 1470 pertenecen a la especie Homo rudolfensis, otra especie humana, con rasgos levemente diferentes -atribuídos a una dieta distinta a la del habilis- que vivió hace entre 2 y 1.8 millones de años en el este de África.
 
La primera pregunta que debemos hacernos es ¿de cuál de los dos linajes descenderemos nosotros? Eso, claro está, si es que acaso tiene sentido hacérsela después de conocer que sapiens y neandertales se cruzaron y que esto ha pasado, al menos, con otras dos especies de homínidos distintas a la nuestra.
 
Es curioso, finalmente nos parecemos al resto de las especies del planeta, somos más felices en términos tolstoianos y, sin embargo, esta apasionante historia se complica con cada nuevo descubrimiento. Como las buenas novelas.
Referencia bibliográfica New fossils from Koobi Fora in northern Kenya confirm taxonomic diversity in early Homo. doi:10.1038/nature11322
 
¿Quieres más ciencia? Descarga el PODCAST de SciFri en Español Cada semana, te traemos contenido original con lo mejor de la ciencia y la tecnología en Español: historias, entrevistas, vídeos, secciones destacadas del programa en inglés. No te lo pierdas. ¡Descárgalo aquí o suscríbete en iTunes!
 
Síguenos en Facebook y Twitter

 

About Luis Quevedo

Luis is the Spanish Language Producer for NPR-Science Friday/ Recovering scientist that moved away from the bench and towards the light of the cathode ray tube of tv. He is a filmmaker, writer, producer, tv-host, and cultural agitator.

The views expressed are those of the author and are not necessarily those of Science Friday.

Science Friday® is produced by the Science Friday Initiative, a 501(c)(3) nonprofit organization.

Science Friday® and SciFri® are registered service marks of Science Friday, Inc. Site design by Pentagram; engineering by Mediapolis.

 

topics