Apr. 21, 2012

Planeando las rutas de IceBridge

by María José Viñas

Click to enlarge images

 

Sábado, 21 de abril de 2012
Cada tarde, cuando el avión P-3B aterriza tras su misión diaria, los científicos de IceBridge se toman un par de horas de descanso antes de reunirse para analizar el pronóstico meteorológico y decidir la ruta del día siguiente. Las rutas de la campaña ártica (más de 60 para este año, catalogadas por prioridad) son diseñadas por el comité científico que asesora la misión, varios meses antes de que el equipo de IceBridge se embarque hacia Groenlandia. Dieciséis prominentes investigadores que trabajan para varios centros de la NASA y otras instituciones científicas, como la Universidad de Texas y el Observatorio Lamont-Doherty, deciden cuáles son las áreas del Ártico de mayor interés científico y a partir de ahí trazan itinerarios para que el P-3B las sobrevuele.

{"input":{"width":"480","photo":"ruta","row":"4108","table":"DOCUMENT"}}

“Basándonos en los datos recolectados en campañas previas y por satélites, sabemos qué lugares de la capa de hielo están evolucionando”, explica Michael Studinger, investigador principal de IceBridge. “Sobrevolamos más a menudo aquellos lugares que están cambiando más rápido, la mayoría de ellos en zonas costeras. En cambio, a las áreas que son más estables no siempre vamos cada año: lo que hacemos es tomar sus medidas  y regresar al cabo de un tiempo, para ver cómo han cambiado.”

El glaciar que más rápido se están derritiendo en Groenlandia es Jakobshavn Isbrae: un reciente estudio basado en datos recolectados por IceBridge calcula que entre los años 2005 y 2007, el glaciar disminuyó hasta cinco metros de altura al año en el área cercana a su zona de ablación (allá donde el el glaciar pierde hielo cuando entra en el mar). Y justamente fue a Jakobshavn Isbrae donde nos dirigimos el viernes.

Iniciamos la recolección de datos trazando una cuadrícula sobre el glaciar: una serie de ocho vuelos en linia recta espaciados aproximadamente unos diez kilómetros, paralelos entre si y perpendiculares al curso del glaciar. Este tipo de muestreo permite a los rádares y láseres del IceBridge definir la altura del glaciar a la vez que trazan un perfil del suelo bajo el hielo, lo que más tarde permitirá a los científicos crear modelos de la “cuna” del glaciar y analizar si la geografía influye la velocidad a la que el glaciar se desplaza hacia el mar.

 

{"input":{"width":"480","photo":"lasermapping","row":"4108","table":"DOCUMENT"}}

 

Una vez finalizada la cuadrícula, varios miembros del equipo corremos hacia la cabina de los pilotos para asegurarnos buenas vistas, ya que a continuación viene la parte favorita de cualquier vuelo de IceBridge: la carrera del glaciar. El avión vuela justo sobre el centro de la lengua glacial, en el sentido que se desplaza el hielo, hasta su desembocadura en la bahía de Disko Bugt. Desde el aire, Jakobshavn parece un inmenso río de hielo que se agrieta progresivamente conforme nos acercamos a su frente. Las grietas o crevasses son gigantescas: Studinger me explica que el Empire State Building cabría perfectamente en algunas de ellas.

 

{"input":{"width":"480","photo":"glacier","row":"4108","table":"DOCUMENT"}}

 

A continuación nos dirigimos a la Isla Disko y en la Península de Nussuaq, donde están situados dos casquetes de hielo pequeños (aunque “pequeño” es un término relativo aquí en Groenlandia) y completamente desconectados de la capa de hielo principal. John Sonntag, el coordinador de los vuelos de IceBridge desde el centro NASA Goddard, me explica que ésta es la primera vez que IceBridge recolecta información sobre estos dos casquetes, los cuales son de particular interés para la comunidad científica porque están desapareciendo de manera acelerada.

“Es bastante dramático: se están derritiendo a un ritmo dos o tres veces más rápido que en los años 90”, dice Sonntag, quien ha estudiado casquetes similares a éstos en otras partes de Groenlandia y en el ártico canadiense. “Estos casquetes son mucho
más pequeños que la capa de hielo de Groenlandia, así que se puede esperar que sean más sensibles al cambio climático a corto plazo”.

{"input":{"width":"480","photo":"ablacion","row":"4108","table":"DOCUMENT"}}

Tras un par de carreras de glaciar más, volvemos a Kangerlussuaq. Mañana tenemos un día libre porque el aeropuesto cierra los domingos, pero el lunes volaremos a la costa este.

 
Para más información sobre Operación IceBridge (en inglés): http://www.nasa.gov/icebridge
 
¿Has escuchado ya el PODCAST de SciFri en Español?

Cada semana, te traemos contenido original con lo mejor de la ciencia y la tecnología en Español: historias, entrevistas, vídeos, secciones destacadas del programa en inglés…

No te lo pierdas. ¡Descárgalo aquí o suscríbete en iTunes!

 

About María José Viñas

Escritora científica de la NASA

The views expressed are those of the author and are not necessarily those of Science Friday.

Science Friday® is produced by the Science Friday Initiative, a 501(c)(3) nonprofit organization.

Science Friday® and SciFri® are registered service marks of Science Friday, Inc. Site design by Pentagram; engineering by Mediapolis.

 

topics